L'imparfait: le plan des événements

Au plan temporel, l'imparfait évoque des événements qui se situent par rapport au repère "alors". Ce repère ne se localise pas directement sur l'axe temporel; il doit s'appuier sur des relais (des indications temporelles et d'autres verbes) qui déterminent sa position sur l'axe temporel. Au plan temporel, le repère alors est défini comme un moment du passé. L'imparfait établit une relation de simultanéité entre l'action rapportée et le repère alors. Il s'emploie dès lors comme


L'imparfait et les relais temporels

Les relais qui déterminent la localisation temporelle de l'imparfait  peuvent prendre différentes formes. Il peut s'agir

d'indications temporelles qui permettent un accès direct à la chronologie.

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Le 24 septembre 1789 était un vendredi, sombre et pluvieux. Pierre Costou, second à bord du Havre de Grace, regardait les côtes bretonnes s'éloigner lentement.                                                         


d'autres tiroirs du passé
(le passé simple ou le passé composé) qui s'inscrivent directement sur l'axe temporel.

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Le soir même, Bernard Rieux, debout dans le couloir de l'immeuble, cherchait ses clefs avant de monter, lorsqu'il vit surgir, du fond obscur du corridor, un gros rat à la démarche incertaine et au pelage mouillé. (Camus, La Peste)                                            


l'absence de relais
signifie que le procès rapporté se répète à un nombre illimité de moments dans le passé. L'imparfait prend dans ce cas la valeur d'une habitude du passé.

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Hugues se levait toujours tôt, mettait le café et lisait son journal.                                             

L'imparfait comme temps du passé

Du point de vue aspectuel, l'imparfait offre une représentation non globale du procès: il n'envisage ni le commencement ni la fin de l'action décrite. Le procès rapporté est perçu dans son déroulement. La valeur aspectuelle de l'imparfait est à la base de son interprétation temporelle: ce tiroir évoque la simultanéité du procès avec le repère alors qui se situe dans le passé. Cette simultanéité donne lieu à deux interprétations différentes: l'imparfait signale par rapport au contexte 

un événement de l'arrière-plan (une description du décor, un commentaire, une explication, une action secondaire) qui accompagne l'action principale.                                 

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Un charmant élève, qui m'a rendu visite il y a quelques jours, m'a demandé "quelles musiques il me plaîrait d'entendre dans cet endroit". Passé un moment de panique - je croyais qu'il voulait m'envoyer, à ses frais, un trio ou un quattuor de musiciens pour me jouer la sérénade-, j'ai compris qu'il désirait m'adresser des partitions. (P. Mertens, Lettres Clandestines)                    


un événement auquel le locuteur a assisté comme témoin oculaire dans le passé. Dans ce cas, le locuteur se déplace dans le passé et rapporte l'événement comme si celui-ci se déroulait devant ses propres yeux. (l'imparfait narratif ou l'imparfait du témoin oculaire).

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Vers 1 h 30 samedi, un brigadier et un gardien de police, qui circulaient à bord d'une R 12 banalisée, interpellaient un inconnu faisant les cent pas sur le parking du supermarché "Leclerc" et lui demandaient de s'expliquer sur sa présence à cette heure. Un autre individu survenait alors par-derrière et braquait sur eux une arme. (Le Figaro 9 septembre 1979)                                    


A ce dernier type d'emploi se rattache un emploi de l'imparfait qui s'observe surtout en fin de développement (fin de paragraphe, fin d'épisode) et qui est appelé imparfait de rupture. Cet imparfait situe l'événement dans l'avenir proche (marqué par une indication temporelle) et donne une fin moins abrupte au récit.                                               

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H. Rozenberg a été averti par un collègue que ses ouvrages avaient été critiqués par le parti; il a vu que ses voisins se détournaient à son passage et que l'épicier refusait un petit crédit à sa femme. Il a compris. Le lendemain il prenait l'avion pour l'exil.                                                                                   


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